Материал подготовлен с использованием правовых актов по состоянию на 1 июня 2004 г.

Существующая в мире система организации оплачиваемых общественных работ сложилась в результате длительного развития. Например, в XVI–XVII вв. во Франции организация подобных работ (прокладка дорог, строительство общественных зданий и др.) рассматривалась как возможность занять крестьян и горожан, дав им источник дохода. В период промышленных революций организация оплачиваемых общественных работ использовалась правительствами промышленно развитых стран в качестве средства, смягчающего безработицу. К концу XIX в. в Германии городские власти, чтобы занять безработных граждан и дать им возможность заработать, начали проводить различного рода земляные работы. Постепенно к ним добавлялись такие работы, как очистка улиц, разбивка парков, прокладка канализации, рельсов, слом ветхих строений и т.п. С помощью оплачиваемых общественных работ в странах Запада пытались решить проблему сезонной (зимней) безработицы. Для этого выполнение некоторых работ муниципального значения откладывалось на определенный срок, и по мере появления сезонных безработных (прежде всего в сельскохозяйственном производстве) эти работы приобретали характер общественных.