Существующая в мире система организации оплачиваемых общественных работ сложилась в результате длительного развития. Например, в XVI–XVII вв. во Франции организация подобных  работ (прокладка дорог, строительство общественных зданий и др.) рассматривалась как возможность занять крестьян и горожан, дав им источник дохода. В период промышленных революций организация оплачиваемых общественных работ использовалась правительствами промышленно развитых стран в качестве средства, смягчающего безработицу. К концу XIX в. в Германии  городские власти, чтобы занять безработных граждан и дать им возможность заработать, начали проводить различного рода земляные работы. Постепенно к ним добавлялись такие работы, как очистка улиц, разбивка парков, прокладка канализации, рельсов, слом ветхих строений и т.п. С помощью оплачиваемых общественных работ в странах Запада пытались решить