Проблема мотивации персонала соткана из противоречий. С одной стороны,  ей присущи разнообразие и изменчивость: между людьми существует множество различий в отношении тех потребностей, которые ими движут. При этом мотивационная сфера даже одного человека нестабильна и изменчива: стоит удовлетворить потребность, и она перестает мотивировать человека.

С другой стороны, существует проблема неосознанной мотивации. Рассчитывая управлять мотивацией, менеджеры апеллируют, как правило, к рациональному, сознательному началу в человеке. Между тем большая часть собственных мотивов и действий по мотивированию других не осознается, остается в «глубинах» психики. В этой связи весьма употребительной в литературе является идея айсберга и соотношение 10/90 (известно, что лишь 10 % от общего объема айсберга находится над водой, а остальные 90 % скрыты).