В конце XIX в. в рыночных экономиках возник феномен государственного регулирования социально-экономических процессов, что способствовало не только социальной стабильности, но и экономическому росту. В формировании механизма социального регулирования, и прежде всего социального законодательства, огромную роль сыграли профсоюзы.

И в Европе и в США профсоюзы требовали ограничения рабочего дня. По цеховым традициям рабочий день длился весь световой день, и поэтому летом приходилось работать намного больше. Во времена бурного промышленного развития наниматели стремились максимально увеличить рабочее время. Интересно, что в Англии в 1770 г. 12-часовой рабочий день воспринимался еще как недопустимо длинный, а в результате удлинения рабочего дня к 30-м гг. XIX в. 12-часовой рабочий день уже осознается как большое достижение работников в борьбе с нанимателями.

Исторически социальное законодательство зародилось именно как законодательство об ограничении рабочего дня. В одних странах фабричное законодательство появлялось стихийно, под влиянием революции, в других формировалось постепенно. Первый Рабочий Статут был издан в Англии в 1349 г. при короле Эдуарде III.

Фабричное законодательство возникало в той сфере, где отрицалось действие законов товарного производства, погашалось действие закона спроса и предложения рабочей силы. Развитие крупного машинного производства, рост абсолютной численности рабочих и уменьшение их доли по отношению к постоянному капиталу выталкивало рабочую силу в сферу мануфактуры и ремесла, где еще не применялись машины, в ту сферу, в которую они циклически втягивались и из которой выталкивались вновь. Спутником свободного рынка стала безработица. Отныне любое правительство ставит перед собой задачу достижения полной занятости. Если в стране массовая безработица, то, скорее всего, экономика плохо регулируется; однако отсутствие безработицы не означает обратного.

В США в период 1880-1932 гг. правительство и суды в целом поддерживали предпринимателей или придерживались нейтралитета. Часто именно правительство считало необходимым применить силу и положить конец забастовке. С избранием Ф. Рузвельта правительство и суды стали более благожелательно относиться к требованиям рабочего класса. Был принят целый ряд законов в поддержку рабочих, наиболее важным из которых стал закон Вагнера 1935 г. о трудовых отношениях, давший законное право заключать коллективные договоры. Следует назвать также закон о справедливых стандартах труда 1938 г., закон Тафта-Хартли 1947 г., который регулировал обоюдное поведение рабочих и нанимателей. Под защиту брались рабочие, не являющиеся членами профсоюза и не пожелавшие вступать в него. Таким образом, государство законодательным путем закрепило принципы взаимоотношения между работодателями и рабочими.