Определение характерных для изучаемых производств показателей тяжести и напряженности трудового процесса осуществляется в первую очередь на основе разделения изучаемого трудового процесса на типичные этапы, операции, элементы. Деление трудового процесса на операции зависит от технологии проведения работ, применяемого оборудования, характера производства и его организации, масштабов и специализации производства, степени механизации труда, форм его разделения.

Под операцией понимается законченная часть трудового процесса, выполняемая одним или группой рабочих на одном рабочем месте над одним или несколькими предметами труда.

Операция охватывает все последовательные действия рабочего по обработке предмета труда или ведению процесса до перехода к следующему изделию или следующей их партии. Операцию разделяют на составные элементы по технологическому и трудовому признакам.

В технологическом отношении основные элементы операции — это установы, позиции, переходы и проходы.