Как правило, банкротство наступает не внезапно, а вследствие постепенного, достаточно длительного процесса взаимодействия различных факторов в условиях отсутствия или недостаточности внимания управленцев к угрозам внешней среды и слабым сторонам деятельности предприятия.

Выделяют несколько фаз развития кризисной ситуации, каждая из которых характеризуется соответствующими внешними проявлениями. Сначала происходит постепенное, иногда не очень бросающееся в глаза снижение объемов продаж, прибыли и рентабельности, начинают увеличиваться запасы, растет доля заемного капитала, возникают простои, неритмичность работы, что препятствует развитию предприятия. Если не принять своевременные меры, это приводит к убыточности деятельности, задержке выплаты заработной платы, конфликтам в руководстве, нехватке денежных средств для расчетов. Внешнее финансирование начинает привлекаться на заведомо невыгодных условиях, увеличивается текучесть кадров, прекращается расширенное воспроизводство. Следующая фаза проявляется в неспособности осущест­вления простого воспроизводства. И в конечном счете наступает невозможность расплатиться по долгам в течение длительного времени, т. е. устойчивая неплатежеспособ­ность, обычно сопровождающаяся значительным снижением объемов производства и продаж, стабильной убыточностью деятельности, длительными простоями, сокращением персонала.